Unicam Innovation Story

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A engenharia de modo fácil: conectores UniCam®

A engenharia de modo fácil: conectores UniCam®

A engenharia de modo fácil: conectores UniCam®

A engenharia de modo fácil: conectores UniCam®

A engenharia de modo fácil: conectores UniCam®

Antes da ideia radical, havia o problema.

Durante anos, a instalação em campo de conectores em redes de cabos era um processo bastante demorado. Para garantir o fluxo contínuo da luz responsável pela formação de dados, cada fio de fibra de vidro, da espessura de um fio de cabelo, tinha que ser colado em um conector. Os técnicos tinham de carregar fornos portáteis para curar por calor o epóxi especial.

Após esperar o fim do processo de cura do conector, os técnicos limpavam e poliam os componentes à mão para garantir a superfície impecável, necessária para a transmissão óptica.

Em média, o processo de terminação de um único conector levava de seis a oito minutos. Os resultados variavam amplamente, conforme a habilidade e experiência do técnico.

Até meados da década de 1990, esse era o processo.

Mas como as operadoras em todos os lugares começaram a aderir aos recursos da transmissão rápida das redes de fibra óptica, os engenheiros da Corning sabiam que tinham de encontrar um caminho melhor.

Em vez de gastar todo esse tempo e esforço no campo para tornar a fibra conectorizada impecável, refletiram: e se em vez disso fornecêssemos aos clientes um conector que já possuísse uma extremidade quase perfeita, graças a uma fibra interna polida em fábrica? E se o conector exigisse apenas que o técnico rapidamente cortasse e limpasse a fibra em campo e, então, a inserisse no conector?

O resultado foi o nosso conector UniCam(R), o primeiro conector do mundo sem epóxi e sem polimento - possibilitando aos técnicos executar o processo, anteriormente de oito minutos, em menos de um minuto, e com resultados muito mais precisos.

Controverso para a época, o conector UniCam é a tecnologia de conectores mais amplamente implantada no mundo hoje em dia.

Transmitindo luz através de... gel?

Com grande eficiência a oferecer, por que essa nova ideia foi tão controversa no setor de redes ópticas?

Em vez de a luz ser transmitida de forma "ininterrupta" através da fibra de campo, o conector UniCam direcionaria a luz para um novo coto de fibra interna dentro de um conector. Independentemente da precisão da clivagem da fibra em campo, inevitavelmente haveria alguma pequena diferença entre a fibra de campo e a fibra interna. Isso, naturalmente, não ajudou muito a transmissão óptica.

Felizmente, os cientistas da Corning sabem muito sobre como otimizar materiais para a transmissão da luz. (Nós inventamos a primeira fibra óptica de baixa perda do mundo para as comunicações, fazendo apenas isso.) Eles criaram um gel especializado que preenche a lacuna existente dentro do corpo do conector e que corresponde precisamente às propriedades de transmissão da fibra de vidro.

Tratava-se de uma descoberta tecnológica complexa, mas que tornou as coisas simples para os técnicos em campo. Eles deslizariam a fibra de campo para dentro do conector, colocando-a o mais próximo possível do coto da fibra interna e, então, deixariam o gel realizar o trabalho na pequena abertura entre eles.

Esse gel de correspondência de índice (assim chamado pois corresponde ao índice de refração da fibra, o que possibilita que ele propague a luz) gerou muito ceticismo dentro do setor.  Será que realmente funcionava? Ele não secaria, se tornaria instável ou perderia a eficácia ao longo do tempo? Ele poderia funcionar tão bem quanto a conexão de fibra "ininterrupta" tradicional?

O desempenho dos conectores UniCam agora fala por si só. Ao longo dos últimos 20 anos, as dúvidas sobre essa tecnologia desapareceram e mais de 50 milhões de conectores foram implantados em redes ópticas em todo o mundo. O gel é consistentemente confiável, oferece desempenho óptico superior e provou ter uma vida útil muito maior do que as redes às quais atende.

Mas nós não paramos por aí.

De copos infantis aos cérebros dos cientistas

Enquanto outros tentam imitar a conveniência de nossos conectores UniCam sem epóxi e sem polimento, nós trabalhamos com nossos clientes para colocar essa nova e revolucionária tecnologia para funcionar. E, no processo, continuamos buscando maneiras de torná-la ainda mais fácil.

Os técnicos inicialmente deslocavam ou travavam a fibra de campo no conector com uma pequena ferramenta de mesa. Embora o aparelho fosse muito menor e mais portátil que os equipamentos utilizados para conectores tradicionais, não podíamos deixar de constatar que, em campo, nem sempre eram fáceis de ser encontradas superfícies planas.

Assim, avaliamos os designs para uma ferramenta portátil que os técnicos poderiam facilmente carregar ao subir em tetos, engatinhar sob pisos ou ao sentar ao lado de um gabinete de sistema de tráfego próximo a uma rodovia de oito pistas. Mas essa portabilidade significava que a ferramenta precisaria ser resistente. Afinal de contas, uma ferramenta portátil que pode ser levada para qualquer lugar, também pode ser derrubada de praticamente qualquer lugar.

Nossos engenheiros, muitos dos quais tinham filhos pequenos em casa, começaram a perceber a notável durabilidade dos copos de seus bebês. Lançados no meio de uma birra, derrubados em escadas de concreto ou jogados do outro lado da sala em uma explosão de exuberância, os copos padrão pareciam praticamente indestrutíveis.

Inspirados pelo material resistente, os engenheiros criaram um revestimento robusto semelhante para a ferramenta portátil. O protótipo resistiu maravilhosamente aos testes em campo. E, em um teste informal, porém inesquecível, um engenheiro de desenvolvimento arremessou a ferramenta a seis metros em um corredor para provar um ponto a um gerente de linha de produtos cético. Embora nós não recomendemos a prática, ele provou seu ponto, pois a ferramenta continuou a funcionar perfeitamente.

Após todos os testes e ajustes, este foi o resultado:  Uma ferramenta que os técnicos podem facilmente segurar e operar com uma única mão, suficientemente durável contra os riscos extremos de alguns ambientes e ainda inclui um sinal de parar/prosseguir para indicar quando o conector está devidamente terminado.

Quem poderia pedir mais?

Bem...nós podemos.

A engenharia de modo fácil

Nossos clientes estavam entusiasmados sobre como tornamos a terminação de fibra mais fácil, desde a própria tecnologia do conector até as simples ferramentas necessárias para instalá-lo.

Mas, para muitos dos nossos clientes, a terminação do conector de fibra é algo que eles podem fazer apenas ocasionalmente. É também uma área vocacional com muitos técnicos novos que precisam aprender rapidamente. Uma curva de aprendizagem acentuada não seria prática.

Por isso, aproveitamos nosso excelente relacionamento com nossos clientes e mergulhamos no mundo de inovações em experiência do usuário.  Nos sentamos em laboratórios e fomos a estradas movimentadas e porões escuros, observando repetidamente como os técnicos (tanto os novos quanto os experientes) utilizavam o nosso produto. Fizemos perguntas e ouvimos as perguntas que eles tinham a nos fazer. E utilizamos as informações coletadas para criar um kit de ferramentas inovador que tornasse a utilização dos conectores UniCam ainda mais rápida e fácil.

O kit de ferramentas de alto desempenho pode ficar pendurado por um gancho em uma escada, uma maçaneta ou em qualquer outro local onde os técnicos possam estar. Cada ferramenta se encaixa em seu próprio lugar moldado no kit, mantendo as peças firmemente em seus lugares, mesmo se a caixa ficar aberta e pendurada. As ferramentas também são disponibilizadas na ordem exata de utilização, com pictogramas acima de cada uma. Mesmo que já tenham se passado semanas ou meses desde a sua última instalação de um conector UniCam, o processo é fácil e rápido de ser lembrado e seguido, assim que você abre a caixa de ferramentas.

Um conector com desempenho perfeito e que economiza tempo, combinado com um kit de ferramentas que pode ir praticamente a qualquer lugar e ser utilizado por praticamente qualquer pessoa, assim que abre a caixa, é o tipo de material, inovação óptica e compreensão do cliente que reflete o melhor da Corning.

E essa é uma das razões por que a Corning é a líder em tornar o mundo mais bem conectado do que nunca.